欧洲科学家正计划利用最大的超级计算机模拟地球上所发生的一切,包括人类生活、金融系统、经济和整个社会,从全球气候模式、疾病扩散到国际金融交易或英国米尔顿凯恩斯镇道路的拥挤情况都可模拟。

该项目名为“活地球模拟器”(LES),是欧盟大型研究计划“未来信息通信技术知识加速器”(FuturIcT)的一部分。该项目旨在加强人们对地球上每天发生事情的理解,加强人们对人类行为以及环境力量相互作用的理解。

FuturIcT项目主席、瑞士联邦理工学院的洛伦兹·何浦林说:“我们现存的一些问题——包括社会、经济动荡、战争、疾病扩散等都同人们的行为有关,但很显然,人们极端缺乏对社会和经济如何相互作用的理解。”

何浦林表示,感谢欧洲大型强子对撞击(LHC)所做出的努力,科学家现在知道了早期宇宙对地球产生的影响。但我们现在需要的是一个知识加速器,让不同的学科对撞出“火花”。“揭示社会潜藏的法则和过程是我们这个世纪面临的最重大挑战。”

为了做到这一点,科学家开启了LES项目,它将能够预测禽流感等传染病的扩散情况;找到方法解决气候变化;甚至对金融危机进行预警。

为了配合大规模的计算机模拟,FuturIcT项目将收集和组织空前规模的社会、经济和环境过程数据,尤其是通过实地考察和实验室实验得到的结果。目前还在建造中的超级计算机将联合起来处理这些海量数据。

尽管现在硬件还没有就位,但科学家们已经获得了庞大的数据。例如,2009年,美国航空航天局(NASA)和美国思科公司携手合作,开发了一个名为“地球皮肤”的全球中央系统。据悉,该系统可将海陆空乃至空间站的传感器连在一起,以尽可能多地收集全球气候变化的跟踪监测数据,从而让企业更好地应对和防止气候变化。这个于2010年建成的系统,还会监控热带雨林的非法砍伐情况。

另外,何浦林团队找到了其他70个在线数据来源,包括、谷歌地图以及英国政府的数据仓库Data.gov.uk等。何浦林表示,将这些实时数据和无数其他数据来源(从金融市场和医疗记录到社交媒体)提供的数据结合在一起,将为这个模拟器提供动力。

科学家下一步的任务是构建一个框架,将这些乱糟糟混在一起的数据变成一些能精确复制现在地球上每天发生事情的模型。

社会学家、计算机专家和工程师需要通力合作来制定LES的工作规则。而且,运行LES所需的技术可能在接下来的十多年内才会完善。

例如,LES不仅要能消化吸收大量数据,同时也必须理解这些数据意味着什么,只有当所谓的语义网技术成熟时才能做到这一点。语义网可对数据进行解释,让计算机能够理解所处理数据的内涵,更好地处理数据。

更重要的是,聚集数据的方法也要求能够摒弃同个人隐私直接相关的数据。因此,一个伦理委员会和一项有针对性的研究将确保在尊重隐私的前提下利用这些数据,使其不被滥用。

科学家表示,仅仅拥有海量数据并不足以建立一个超级模拟器来模拟地球,“我们并非不了解现在所面临的从气候变化到极端贫困等各种问题,而是我们没有对确实拥有的数据采取行动。”一旦科学家找到一种处理大规模社会和经济信息的方法,他们就会建立超级计算机中心来处理这些数据并且模拟地球。

何浦林表示,LES的核心是开发出更好的方法来测量社会状态,以解决健康、教育和环境问题,更重要的是提高人们的幸福指数。